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如何提升挖掘有趣研究議題的能力?

2017 / 5 / 11

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問題:「我該如何提升挖掘有趣研究議題的能力?」

-未具名博士生提問

回答:
如同一般人會在書籍、音樂、藝術、食物方面培養個人品味,研究員也會培養研究議題方面的品味,而且每位研究員都應該花時間在選擇研究議題上培養出「好的品味」。現實生活中充滿各種難題等待我們去解決,然而,研究員的時間往往不多,加上心力也有限,因此勢必要培養出選擇研究議題的好品味,才能將大量的時間心血投入到值得研究的主題。由於許多研究議題要花費多年時間才能完成,所以培養研究議題方面的品味自是一門值得花時間學習的功夫。關於如何培養研究品味,以下將以適當比喻的方式來說明:

o 尋找品味好的同伴。若要培養好品味,最好的方式就是多接觸品味好的朋友,並與之學習。一如您平常可能認識非常懂音樂或美酒佳餚的朋友,在學術界也不例外,當中有不少人在研究議題上展現出過人的品味,這些人往往受大家公認為「品味不俗」的「意見領袖」,只要稍做功課,要找出這些人並不困難。此外,也可以詢問同事是否有認識這類的朋友,看看是否能找出一些人脈。亦或是,針對某個特定研究主題,利用Google Scholar查詢同領域中哪些研究員發表出高引用率的論文,從中找出與您志同道合的對象,藉此相互學習。一旦您找到研究品味不凡的同道中人後,盡可能與之接觸、交流、合作,多從他們身上學習。另外,可以向博士生詢問是否認識適合的研究員人選,請他們擔任指導老師。博士生時期很可能是最有利於培養研究品味的階段,此時您的品味會深受指導教授的薰陶,因此花時間找出有助於培養研究品味的指導老師,將會對您的博士生涯有極為深遠的影響。

o 閱讀具權威性的會議論文,發展出個人對於該領域研究議題或趨勢的看法。從這些會議論文中,可以歸納出頂尖研究員關注的研究方向,不過那都是當年度會議提出的最新題目,您未必得立刻投入他們的研究方向,就像當您看到最新的酒評,不一定就會立刻掏錢買下那支酒,或是一看到新專輯發行就前去購買。不過,就算您不喜歡這些主題,順勢了解一下最新趨勢也無妨。對於打算培養研究品味的人而言,涉獵最新研究趨勢並發展出個人的(正負面)看法是十分重要的環節,當然您不必為了瞭解研究趨勢而讀完所有會議論文,只要留意一下各節會議的發表主題以及論文的編排分類方式,即可知道學術界目前正關注的議題有哪些。

o 多方涉獵並嘗試。無論是何種領域,發展研究品味皆須廣泛接觸各種優秀或不良的研究範例,正如您看過表現平庸的美酒、佳餚、表演以後,更能鑑賞絕妙佳作。每一次的經驗讓我們更能清楚表達出個人喜好,因此多方涉獵研究議題與研究方案是培養研究品味的不二法門,例如為了培養音樂品味,您不斷閱讀關於新音樂人或專輯的介紹,欣賞蘊含創新與實驗精神之作,有時甚至得嘗試自己不太喜歡的音樂類型。為求在研究領域上培養個人品味,我們同樣也會不斷嘗試與涉獵。單單只研究已知問題的解決方案,雖然是最輕鬆容易的做法,到最後卻只會衍生出毫無新意的研究結果。身為研究員,我們應力求精進,時時學習新的技術、工具、研究問題、研究方法。在涉獵的過程中,我們自然會發現不少極其無趣的研究題目、研究主題、解決方案,但這些「壞榜樣」仍能幫助我們深入了解自己喜歡或討厭哪一類的研究議題或解決方案。

o 記下喜歡的研究構想,拿去與同事交流。記下欣賞的研究主題是不錯的做法,但若能將這份清單拿去與他人交流,獲得的助益當然更勝一籌。您可以列下每一年最喜歡的十大研究構想,然後年末時與朋友交流討論。清單固然重要,但真正關鍵的是「列下研究構想的過程」,就好比說您知道年末要與朋友交流喜歡的音樂清單,便會警惕自己不得鬆懈,時時留意新的佳作。因此,若能列出欣賞的研究構想並定期與同事交流,可使您敞開心胸,時時接納創新概念,若您不想與人交流這份清單,至少每年可以安排幾次時間,定期與您信任的少數同事交換自己欣賞的研究論文、文獻、題材。

o 參加研討會。如同音樂狂熱份子參加現場演唱會,或是書籍愛好者參加書籍朗讀會,身為研究員的您每年至少應該參加一場所屬領域的大型研討會,確保自己不與最新研究趨勢脫節。然而,比起參與研討活動,更重要的是認識其他研究員。研討會除了是找出好品味人士的絕佳場所之外,更可以和其他研究員對話,進而幫助您發展出不同研究議題或領域的看法。這樣的對話與交流正是提升研究品味的必經之路。

o 思考特定研究論文或計畫採用的學理。沒有任何研究論文或計畫是無可挑剔的。事實上,論文多半不完美,很多甚至存有嚴重瑕疵,不過出版論文通常不是為了製造出某種特定產物,而是為了體現或支持某種基礎概念或構想。閱讀研究論文時,如果看到研究手法粗劣、評估方式造假,或是闡述能力貧乏,很可能會先入為主否定一篇論文的價值。這時,最好再深入了解審查委員之所以認同且接受此篇論文的原因,他們是否從中察覺到何種研究價值,例如論文可能發展出一套全新理論,或是改變既定思考模式,也可能開拓出嶄新的研究版圖,甚至能適用於不同學術領域,更可能為既有問題賦予更清楚的架構。接觸某個研究構想時,不要光是拘泥於當中的缺點,而要退一步思考,觀察這項研究手法或解決方案所採用的基礎理論或概念是否有其價值。

o 評量個人經驗與接觸作品。即便接觸了許多研究議題或領域,仍然不足以培養出好的研究品味。您需要想辦法「評量」每一個接觸到的研究議題、論文、領域。如同行家自有一套音樂、書籍、美酒、餐廳的評量標準,我們也必須發展出一套審核研究論文或議題的準則。進行評量的時候,思考以下問題將有助於發展出個人品味,雖然答案因人而異,但多少可幫助您思考為何喜歡或討厭某一類的研究議題或解決方案。

o 這個議題具重要性嗎?當然,議題的重要程度是很主觀的看法,深受個人價值觀所影響。也許您個人認為研究議題一定要具備實用性,例如某個解決方案如果可以大幅提升某個網路的性能、安全性、可用性,進而徹底改善許多人的生活,這時您可能會認為這個議題值得研究。

o 何謂「知識金塊」?以研究議題或解決方案的偏好而言,我喜歡方法簡潔有效、學術影響卓越,卻又易於闡述的類型。雖然這種要求是老生常談,但確實有不少研究論文或學者使用東拼西湊的手法找出解決方案,因此不具備實質的學術貢獻(例如不斷重複「碰到問題A使用X來解決,碰到問題B採用Y作為處理方式」,致使內容流於空泛)。依我個人經驗來看,其實許多頂尖的研究議題或解決方案只要用一句話便能概括,因為我重視的是簡潔性,但這未必是您的訴求,如同有些設計師喜歡華麗風格,有些則喜歡簡潔風,端看個人偏好。

o 解決方案或主要結論為何?是否具有重要性?雖然我個人認為,研究議題的規模與解決方案的好壞一樣重要,但也有必要了解這個方案是否具備重要性、可行性,甚至是否值得一試。評估研究議題時,議題的重要性會牽涉到主觀喜好,而解決方案的重要性亦是如此,甚至可能比議題的重要性來得更主觀(因為研究議題一旦受學界長久關注,至少可能會達成某些共識)。判定解決方案的重要性並不容易,即便對於發展出個人品味的人士來說,一樣不是簡單的差事。事實上,有時個人研究品味會使我們忽略其他創新的解決方案,比如說一旦習慣了某種音樂類型,在接觸其他突破性的音樂類型時,便可能會忽略其他類型中的好作品。既有的科學共識特別容易忽略突破性的發展,因為學者在思考時已經習慣套用既定的研究典範。這種出於主觀意識而忽視優良解決方案的現象,或許正是同儕審查機制的一大缺陷。

o 內文是否支持結論?論文內容是否確實支持提出的解決方案?研究方法是否健全、符合新趨勢,或是此後乏人問津?論文提出什麼樣的假設?假設是否隨時間改變?研究結論是否依然適用?是否具重要性?對於何謂重要的研究議題或解決方案,您可能自有一套衡量標準,逐漸發展出獨特的個人研究品味。因此,務必要表明您認為重要的地方,採用上述步驟可幫助您在發展研究品味的道路上找到更明確的答案。

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