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作為平凡的科學家,如何達到卓越成就?九個提升自我的秘訣

2017 / 5 / 18

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問題:「我只是普通的科學家,我能做些什麼以取得卓越的成就?」

-香港中文大學研究寫作課博士生發問

回答:
那些在《自然》和《科學》期刊上發表論文的科學明星,他們擁有高額的研究經費、大型高科技設備,以及由博士後研究員組成的龐大團隊,而且這些博士後研究員各個雄心壯志,希望有朝一日能在《自然》或《科學》期刊上發表自己的論文。相形之下,您只是位平凡的研究員,究竟該如何讓自己的能力更上一層樓呢?

將「卓越」訂為目標是聰明的作法嗎?
當我們為博士生和博士後研究員設計課程時,都希望讓他們能夠「成為卓越研究員」,然而,卻有許多人被「科學卓越」這個目標給擊垮,只有少數的年輕研究者會充滿抱負,熱切達到卓越成就,最終他們多半得以達成目標。但不幸的是,多數人往往把「卓越」當作不切實際的目標,或甚至對此不感興趣。過去十年間,在傳授研究寫作技巧的過程中,我發現年輕研究者可以藉由一些簡單策略來克服被「卓越」這個概念壓垮的感覺。

改變觀念:科學明星是極端值!
最關鍵的第一步:別再拿自己與資歷較深的人做比較。如果您是年輕科學家,千萬不要去和三十年來產出多篇高影響力論文的科學明星相比,這麼做一定會讓自己感到十分沮喪。您必須體認到這些科學明星屬於學術圈的極端值。換句話說,一般科學家大多落在常態分佈的中間區域,也就是屬於「資質中等」的類型。所以,不要拿自己和那些極端值相互比較。

別說自己「資質平庸」!
如果認定自己「資質普通」或「天賦平庸」,那就是犯了嚴重的心理錯誤。您或許認為,這不過是一種表達謙虛的方式,但多數情況下,這種說法會被解讀成自卑。另外,他人往往會相信關於您的負面評價,尤其是當那些評價來自當事人時,更是如此。因此,絕對不要在眾人面前說自己「資質平庸」。

成為科學明星的機會成本有哪些?
科學家們大多欽羨事業騰達的科學明星,但是也有許多科學家十分滿足於目前的生活和事業抱負,不希望為了成為學界或業界的科學明星而付出相應代價。由於科學明星的工作量龐大,通常難以享有健康的家庭生活,也無法培養其他興趣(如:參加文化活動或運動等)。這些科學明星為了功成名就,必須高度專注於研究,因而無法同時進行其他價值相等的活動,即所謂成為科學明星的機會成本。由此可見,輝煌的成就多半需要高專注力、強烈動機、持久耐力、辛勞工作以及長時間投入。但是,對於度過中年危機的人而言,事業只是理想生活中的一個小小面向。因此,下決定前,務必謹慎思考是否願意為所選擇的事業付出相對的代價。

沒有其他選擇嗎?
當然還有其他選擇。許多研究者無法定期在高影響力期刊上發表論文,不過他們仍然是個人研究領域的專家,不僅找到了有興趣且滿意的研究利基,也自認為「事業有成」。有趣的是,許多成功的研究者才發表了一至兩篇高影響力的論文,便在取得終身職後改變發表策略。這未必表示他們開始懈怠或失去抱負,他們通常只是視野變得更加廣闊,認為「一味追求高影響指數期刊」的策略不利於維持研究產出或品質。反之,他們專注於探究相關研究議題,雖然這番努力可能會帶來在高影響指數期刊上發表論文的機會,不過這不是他們的首要目標。一般而言,這樣的研究態度要到成為教授並獲得穩定職位後,才比較容易養成。

如何成為更好的科學家?
若要回答這個問題,同時又找到滿意答案,首先必須明確定義什麼是「成為更好的科學家」。由於科學上的卓越和成就有各種不同類型,因此很難定義「卓越」究竟為何物。為了深入了解個人的期許、才能和潛力,首先必須思考「對您而言,什麼才是成功的科學研究事業?」,再來決定「影響科學卓越表現的各項因素中,您最重視哪幾點?」。此外,也可以檢視自己內心的想法與預設目標是否有所衝突,因而減弱了成功的動力。

建立長遠的眼光
若要建立成功的科學研究事業,您必須具備長遠的眼光與策略。許多研究者對於未來五年或十年並未安排任何職涯規劃,足見他們不大可能做出長遠睿智的決定。市面上有不少關於訂立願景和目標的書籍(例如史蒂芬‧柯維等的經典著作《與時間有約,First Thing First》),建議挑一本這類的書籍來閱讀,這對於追尋個人事業可以帶來最有效的幫助。

環境決定表現,所以請慎選工作環境!
吉姆‧羅恩曾說過一句名言:「將您花最多時間相處的五個人平均起來,即為當下的您」。多數人的時間都花在工作上,如果身邊的人多半專注於教學或行政,卻非常厭惡研究,那麼您早晚也會便得只側重教學或行政事務,假如您不希望如此,只能離開那個環境。反之,如果處於積極向上的環境,技術支援豐富,學術啟發不斷,同儕壓力充足,那麼您很可能會為了適應而改變工作行為。因此,最好依照自己的長期策略來選擇最適當的工作環境。

謹慎選擇!
如果在工作環境中,有多位博士後研究員一同參與一項大型研究計畫,且彼此都會渴望成為下一篇刊登在《自然》期刊論文的第一作者,這樣恐怕會使年輕研究員敬而遠之,不願進入這種競爭激烈的學術環境。因此,這些年輕研究者必須轉而尋找更適合自己的工作環境。例如,若希望幫助特定疾病的患者,您未必一定要加入致力於在《自然》和《細胞》期刊上發表論文的研究團隊,如果可以進入照料病患每日需求的臨床實驗室,對您來說或許是更好的選擇。在做出個人職涯之前,務必先思考自己真正的志向,例如:您熱愛的是解決科學謎題,還是打造複雜工具?喜歡從事寫作,還是管理團隊?最後,對於事業成功和健康家庭生活,每個人都具備不同的期待,因此選擇適合自己的工作環境相對重要。切記:務必要謹慎抉擇,才能避免產生自卑感,進而追尋自己所愛的事業方向。

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