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Insignificant 和 Nonsignificant 之間有何不同?談負面字首的細微差異

2016 / 10 / 24

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提問:
「在閱讀編修師幫我改過的論文時,我發現你們多次在牽涉到統計結果時把文中的 insignificant 改成nonsignificant。為什麼編修師要這樣改呢?」
—國立臺灣大學博士生

回答:常見具有負面意義的字首,如 im-、non-、un-、in- 等,雖然這些字首往往可以彼此代換,但是不同字首之間仍有微細的差別。比如說字首 in-,因為是源自於拉丁文,所以大多都是搭配同樣源於拉丁文的單字。而字首 non- 則是最常見的否定字首,因為non-可以很容易就被加到副詞、形容詞、名詞前面以表達相對或相反之意,例如:essential 與 nonessential。然而,in- 與 non- 這兩個字首之間最主要的差別在於, 字首in- 所表達的否定程度並非絕對相反的,而non- 則是表達與所連接的特定單字完全相對或相反之意。

在學術性的文章裡談到統計結果時,作者們往往會將insignificant 和nonsignificant 搞混。在量性研究中,統計結果具有顯著性代表研究者對統計結果的信度有信心。所謂的顯著性 (significance) 是統計學的術語,表示統計結果能證實變數之間存在著差異或關聯。然而,即便已經能確認變數間存有關聯性,進一步判定其強度也是很重要的,而強度大小則取決於像是樣本數量等這類的因素。要檢驗顯著性,必須將計算出來的測試值拿來跟某特定的臨界值作比較。無論使用哪一種統計檢驗方法 ( 如:t檢驗或卡方檢驗),顯著性的檢驗步驟都是一樣的。只要檢驗結果高於臨界值就視作是顯著,反之則視作是不顯著(nonsignificant) 。

根據《柯林斯英語辭典》的定義,insignificant是「幾乎或相對上不具意義的」。因此,將insignificant用來敘述研究結果是不正確的用法。即便檢驗結果不具有顯著性,變數間仍存有相關性,此研究結果仍可能具有其重要性價值,若誤用insignificant來描述統計結果,則會誤導讀者以為此統計結果因不具顯著影響而毫無意義。舉例來說,研究結果發現小兒麻痺與疫苗之間的關聯並不具有顯著性,但此研究發現對於提供免費疫苗接種的人而言,可能是很重要訊息。因此,不當使用這兩個字會導致讀者曲解研究發現的意義。

綜合上述所言, insignificant 這個字不該用來描述統計結果,其原因在於它表示某件事情是「無效用」的。因此,若要表達統計檢驗結果不具/缺乏顯著性,比較恰當的描述方式為 not statistically significant、a lack of statistical significance、non-statistically significant,或直接使用 nonsignificant。

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